Latitud 36.420177, Longitud -116.812305

Harto y cansado del constante cielo nublado de Montreal, por fin me decidí a hacer un viaje de astrofografía a Las Vegas. ¿ Por qué Las Vegas, si está retacada de contaminación luminosa ? Por que es un lugar totalmente desértico, y lo más importante, es común encontrar cielos azules despejados la mayor parte del tiempo. Como es de esperarse, mi objetivo era alejarme de esa ciudad en dirección a un lugar propicio para la astrofoto, y un buen lugar no tan lejano era el parque nacional de Death Valley, California, el cual se encuentra entre  2 y 2.5 horas aproximadamente de Las Vegas.

Obtuve conocimiento de ese parque gracias a las publicaciones de Rogelio Bernal Andreo, un astrofotógrafo profesional. Muchas de las excelentes tomas que ha producido las tomó en ese lugar.

El área
Las Vegas y sus alrededores aparentan ser la zona perfecta para la astrofografía. Es una zona mayoritariamente desértica y con pocas posibilidades de lluvia, gracias a que no hay muchos lagos a sus alrededores. Estaba impresionado y emocionado de ver el cielo azul casi sin una nube en el horizonte.
Lo único que pienso que pudiera afectar a muchos y esto depende de cada persona, es el calor intenso: se podían sentir los estragos de temperaturas variando desde los 33°C hasta los 52°C en la zona de Death Valley.

El calor
Yo estaba acostumbrado a que en los desiertos en México la temperatura en el día fuera extremamente calurosa y en la noche extremadamente fría. Al estar estudiando la zona y haciendo investigación con los encargados del parque, les escribí y les pregunté si era necesario llevar algún tipo de ropa para protegerse. Los tipos me respondieron con un mensaje contradictorio: si hace mucho calor pero que era bueno llevarse una chamarra. ¿ Quéeee ? Bueh … aunque pudiera ser evidente “la calor”, como yo no conocía la zona y por mi experiencia previa en los desiertos mexicanos decidí cargar con una chamarra para el invierno de las que usamos en Canadá y otra ropa para el frío; “más vale que sobre y no que falte” me dije.
Pero en el área de Death Valley, en la temporada en la fui que fué a finales de Junio, fue todo lo contrario a los desiertos mexicanos: en día llegamos a una temperatura extrema de casi 50°C y hacia las 3 a.m. bajó aproximadamente hacia los 33°C. Asi que les confirmo, si van en verano, olvídense del frío y mejor lleven bronceador.

Animales peligrosos
Otra cosa de la que advertían era acerca de ciertos animales venenosos como las serpientes de cascabel y los alacranes. Sinceramente hablando, aquí si me espantaron pues analicé la situación y me dije: “voy a ir solo al desierto, a estar en un lugar alejado de la civilización es mejor tomar precauciones”.
Así gracias a la magia de la tecnología y al excelente servicio de sitios como amazon.ca, los cuales funcionan extraordinariamente bien en este país, pude conseguirme a tiempo unas botas protectoras contra mordeduras de serpientes. Ya después del viaje, cabe decir que fue un poco exagerado las precauciones pero no estuvieron  demás pues realmente estuve en lugares donde me pude haber encontrado con esa “tierna” fauna local.

Death Valley
Sobre este parque debo decir que es impresionante. Es un lugar totalmente desértico con formaciones montañosas y grandes planicies. Yo pensaba que iba a ir a una zona totalmente virgen alejada de la civilización pero no es para nada el caso.

Al ser parque nacional en los Estados Unidos cuenta con apoyo económico para su conservación, lo que se traduce en que cada uno de los puntos de interés esté bien arreglado, pavimentado, con información, estacionamiento e inclusive algunos con baños-letrinas.
Dentro del parque inclusive hay hoteles donde hospedarse y gasolinería, cercas de Furnace Creek y Stovewell Pipes. Yo les recomiendo ampliamente que si van por la astrofotografía se hospeden en algún hotel del parque pues será más cómodo regresar a descansar en corto después de la sesión astronómica.

Zabriskie point
Death Valley tiene varios puntos de interés como son Badwater Basin, Dante’s View, Artist’s Drive, Mezquite Flat Sand Dunes, Devils Golf Course,  etc. Zabriskie point  es uno de estos puntos de interés para observar el paisaje rocoso. Se llama Zabriskie Point en honor al dueño de una compañía minera que realizó trabajos en Death Valley.

Elegí esté lugar como punto de observación pero debo decir que literalmente se puede elegir cualquier punto fuera de las carreteras del parque, plantarse en el desierto y ponerse a tomar fotos. ¿ Por qué elegí este ? Por que es una explanada pavimentada la cual hace confortable la estadía. Además se encuentra sobre una colina en la cual hay que subir un pequeño camino pavimento para acceder al lugar, además que hace que el estacionamiento se quede abajo por lo cual evita que los autos que lleguen con las luces encendidas molesten.

Desgraciadamente los encandilamientos por luces de los autos no se pueden evitar, ya que uno no queda muy alejado de la carretera y aunque no son constantes los autos están pasando frecuentemente.

Cómo llegar
Es muy sencillo llegar a Death Valley: desde Las Vegas se toma la autopista 95 Norte en dirección al poblado de Beatty. Una vez en Beatty se toma la autoruta 374 la cual tiene indicaciones para llegar a Death Valley. De Beatty hasta el Death Valley Visitor Center, cercas de Furnace Creek son aproximadamente 48 minutos, y de las Vegas en total son 2h 36 min. aprox.

En lo astronómico
Debo ser sincero con respecto a lo astronómico: al haber visto fotos espectaculares tomadas por otros astrofotográfos expertos y al ser un lugar desértico y alejado de toda contaminación luminosa, tenía las expectativas de un cielo completamente oscuro. Sin embargo no fue el caso: al parecer había partículas de polvo suspendidas lo que daba el aspecto de haber cierta polución, pero a pesar de esto no me quejo, el cielo fue mil veces mejor de los que podemos tener aquí en tierras congeladas. Una ventaja muy muy importante es que la mayoría del tiempo está despejado y los hermosos cielos azules son constantes. Sólo un día de los 5 que estuve se nubló a punto de no poder hacer astrofoto, pero de ahí en más cada día fue un excelente cielo despejado.

Desventajas
La única desventaja que yo le daría es que aunque la localización es excelente, está no tan lejos de la carretera por lo que las luces de los autos al pasar pueden ser molestas o arruinar una que otra toma.

Referencias
Death Valley National Park
Zabriskie Point